L’extraction de lithium en Amérique du Sud, entre espoirs et désillusions

Au milieu du bleu turquoise et du blanc éclatant, les piscines ouvertes de la mine de lithium d’Amérique du Sud contrastent avec le paysage aride environnant. Aux confins du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie, l’enlèvement du métal précieux éclaire espoirs et déceptions.

Cette région aride du continent américain cache dans son sol 56 % des 89 millions de tonnes de lithium découvertes dans le monde, selon un rapport de 2022 de l’United States Geological Survey (USGS).

Surnommé le “pétrole du XXIe siècle”, ce métal blanc est important pour la production de batteries pour les voitures électriques, qui doivent protéger la planète du réchauffement climatique, mais aussi pour les téléphones portables et autres produits électroniques.

Son prix est passé de 5 700 dollars la tonne en novembre 2020 à 6 500 dollars en septembre dernier, selon l’organisme Benchmark Mineral Intelligence.

– Désert d’Atacama –

Au Chili, le lithium provient uniquement du désert d’Atacama, une plaine brune et rocheuse du nord du pays. Elle représente 26% de la production mondiale en 2021, selon l’USGS.

Deux sociétés, American Albemarle et Chile SQM ont des licences d’exploitation, mais, en retour, elles doivent donner jusqu’à 40% de leurs revenus au gouvernement.

Au cours du seul premier semestre de l’année, les recettes fiscales du Chili provenant du lithium ont dépassé celles du cuivre, le métal que le pays produit le plus au monde.

Face à une telle ambiance, le leader de gauche Gabriel Boric a promis la création d’une entreprise publique de lithium sans impliquer de fusions privées.

Mais l’extraction du lithium n’a aucun impact sur l’environnement et, bien que les sociétés minières soient obligées de payer d’énormes compensations aux communautés locales, la peur de la fin de leurs moyens de subsistance dans la région est toujours frappée par la sécheresse. .

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– “Nous voulons savoir” –

L’entreprise chilienne SQM affirme qu’en l’an 2022 elle extraira près de 400 000 litres d’eau par heure pour les besoins de son usine.

Une enquête sur place en 2013 a montré qu’un tiers des caroubiers, un arbre rustique en raison de ses racines profondes, sont morts par manque d’eau, a ensuite révélé l’étude.

“Nous voulons savoir exactement quelle est la véritable cause du pompage de l’eau de la nappe phréatique”, explique Claudia Pérez, une habitante de la vallée de San Pedro, à proximité du site, affirmant qu’elle n’est pas “contre” le lithium, mais elle souhaite que le les “conséquences négatives” de son utilisation pour les riverains ont été “réduites”.

De l’autre côté de la cordillère des Andes en Argentine, la route serpente à travers les déserts de sel de la province de Jujuy. Avec celles des provinces voisines de Salta et Catamarca, cette région constitue le deuxième plus grand gisement de lithium au monde.

Avec peu de restrictions sur son utilisation et une taxe de seulement 3 %, l’Argentine est le quatrième producteur de lithium.

Actuellement, deux mines sont en exploitation dans la région. L’un, Livent, est aux mains des États-Unis, tandis que l’autre, Orocobre, est géré par une joint-venture entre l’Australie et le Japon avec la participation d’une entreprise publique argentine.

– De nombreux projets –

Il existe également de nombreux projets à différents stades de développement avec la participation d’entreprises locales, mais aussi américaines, chinoises, françaises et sud-coréennes.

L’Argentine pourrait dépasser la production du Chili d’ici 2030, estime un rapport de 2021 de la Commission chilienne du cuivre (Cochilco), un organisme public.

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Le gouverneur de la province de Jujuy, Gerardo Morales, a même invité en avril, via Twitter, le patron de Tesla Elon Musk à investir dans la région quand ce dernier s’est plaint des prix élevés du lithium.

Mais les communautés locales n’aiment pas ça non plus. A Salinas Grandes, un désert de sel au nord de Salta, un panneau avertit le voyageur : « Non au lithium, oui à l’eau et à la vie ».

“Ce n’est pas, comme on dit, qu’ils vont sauver le monde. Mais, c’est nous qui devons donner notre vie pour (le) sauver”, a déclaré Veronica Chavez, présidente de la communauté locale Kolla Santuario de Tres Pozos, non loin de Salinas Grandes.

“On ne mange pas de lithium ni de piles. On boit de l’eau”, a-t-il dit, interrogé par l’AFP devant d’énormes tas de sel collectés par l’association locale.

A quelques mètres de là, Barbara Quipildor, 47 ans, prépare des +empanadas+ dans un petit bâtiment fait de sel. “Je veux qu’ils nous laissent tranquilles, en paix.

Hôtel Lithium –

A environ 300 kilomètres au nord de Jujuy, le + salar + d’Uyuni, en Bolivie, est le plus grand du monde. Il contient un quart des ressources mondiales de lithium, selon l’USGS.

Semblable à la culture au Qatar, ce désert de sel est situé dans une zone où plus de la moitié de la population est pauvre.

Voulant également profiter de la baisse du métal tant convoité, l’ancien président de gauche Evo Morales (2006-2019) a mis les hydrocarbures et le lithium au début de son pouvoir.

“La Bolivie fixera le prix pour tout le pays”, a-t-il déclaré en 2018, appelant toute la région à suivre son exemple.

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À Rio Grande, ses paroles ont apporté de l’espoir. Ce petit village aux rues boueuses est le plus proche de l’usine Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), l’entreprise publique créée par Evo Morales.

Plein d’espoir, Donny Ali y construisit un hôtel qu’il baptisa Lithium… Mais la chance ne suivit pas.

“Nous nous attendions à de grands progrès industriels et technologiques et, surtout, à de meilleures conditions de vie. Cela ne s’est pas produit”, déplore l’avocat de 34 ans, assis sur le canapé de son appartement vide.

Contrairement au Chili, la Bolivie – mais aussi l’Argentine – a du mal à exploiter pleinement le lithium en raison de “faibles investissements” et de conditions “géographiques très difficiles”, selon un rapport de 2021 du Centre d’études stratégiques et internationales (CSIS).

Certains pensent que la Bolivie “va rater le train en marche du lithium. Je ne pense pas”, a déclaré Juan Carlos Zuleta, un économiste qui a brièvement dirigé l’usine YLB en 2020.

Malgré leurs divergences, les pays du “triangle du lithium”, l’Argentine en tête, envisagent, après l’utilisation du lithium, la production de batteries Li-ion à la place.

“Toutes les technologies ont leurs avantages et leurs inconvénients. L’important, c’est qu’il y ait un équilibre qui profite non seulement au pays mais aussi à ses citoyens”, imagine dans un entretien à l’AFP Roberto Salvarezza, l’un des dirigeants de l’organisation. Arginia groupe YPF, qui prévoit d’ouvrir une usine pilote pour la production de batteries au lithium en décembre.

“L’Amérique du Sud a tout ce qu’il faut pour fabriquer des batteries et des voitures électriques”, déclare Zuleta.

Pendant ce temps, le Lithium Hotel reste vide.

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